La mayor batalla blindada: Operación Ciudadela

Batalla de Kursk II Guerra Mundial, julio de 1943, frente oriental. Dos armadas alemanas, la IXª Armada y la IVª Panzer pretenden atacar al norte y al sur del saliente del Kursk. Los rusos conscientes de la debilidad de esta zona deciden reforzarla mediante ocho líneas concéntricas de defensa.

Batalla de Kursk El enfrentamiento conocido como la Batalla de Kursk supondría el mayor enfrentamiento de medios acorazados: 6.000 carros de combate, además de 4.000 aviones y 2.000.000 de soldados entraron en liza. La operación Ciudadela se pondría en marcha con el ataque alemán en un frente de 200 km. entre Orel y Belgorod.

El objetivo alemán de la operación Ciudadela es eliminar el saliente del Kursk y poner en jaque a las tropas soviéticas antes de que pudiesen lanzar la ofensiva que estaban proyectando contra el ejército alemán. Hitler pretendía superar el trauma de Stalingrado y asestar un golpe capaz de hacer flaquear al gigante soviético.

Plan de ataque alemán Pero los rusos no estaban dormidos. Fuentes procedentes de desertores checoeslovacos y húngaros confirmaron la preparación de las fuerzas alemanas y esperaban el ataque para posteriormente contraatacar con lo que rompen el efecto sorpresa de las tropas nazis. De esta forma el plan de ataque alemán tendría que convertirse finalmente en un plan de defensa, preludio de la gran operación de ataque que los soviéticos estaban preparando.

Manstein Entre el 4 y el 5 de julio de 1943 comenzaría la batalla más grande que se produjo entre carros de combate durante la II Guerra Mundial. La fuerzas alemanas comandadas por von Kluge y Manstein se las verían con las comandas por el mariscal Rokosovski preparado para el contraataque.

Tras días de intensos combates, el 11 de julio los rusos se lanzaron al contraataque con lo que el ir y venir de carros de combate ocasionó graves pérdidas para ambas partes. El 12 de julio Hitler convoca a los mandos militares de la zona a los que anuncia el desembarco angloamericano en Sicilia hace ya dos días. El panorama es desolador, los italianos abandonan la contienda y es necesario detener la batalla del Kursk para movilizar tropas que se opongan al desembarco aliado.

Batalla de Kursk Pese a las protestas de Manstein las tropas alemanas en el frente oriental tienen que retirarse a sus posiciones iniciales con la orden de construir una defensa que dificulte el avance de las tropas rusas. Los alemanes defenderían sus posiciones con uñas y dientes durante semanas mientras los rusos intensifican su contraataque empeñados en la reconquista de Orel.

Rokosovski El 5 de agosto los rusos toman Orel mientras los alemanes se retiran y el 18 de agosto conquistan el saliente del Kursk. Esta batalla ha sido calificada por muchos analistas como más importante que la de Stalingrado o la de Moscú, ya que significó la pérdida total de cualquier intento de iniciativa por parte alemana. A partir de ese momento la guerra para los alemanes se convertiría en una guerra defensiva que concluiría con la toma de Berlín por las tropas soviéticas.

Prisioneros rusos La operación Ciudadela significó el Waterloo del Arma Acorazada Alemana y, también, el fin definitivo de la iniciativa estratégica de la Wehrmacht. Las bajas alemanas se estiman en torno a 56.000 soldados, sin contar los desaparecidos y los heridos, 1.300 carros de combate destruidos y entre 900 y 1.000 aviones. Por parte soviéticas las bajas ascendieron a 178.000 soldados, entre 1.200 y 1.500 tanques y unos 1.000 aviones.

Tiger

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