South Sea Bubble, una burbuja financiera

Sede de la South Sea Company Las burbujas económicas que nos han asolado últimamente, la de las “.com” y la del ladrillo, no son exclusivas de nuestro presente. Buceando en la historia podemos encontrar otras burbujas, como es el caso de la compañía South Sea Company (Compañía de los Mares del Sur) que fue uno de los mayores escándalos financieros de todos los tiempos ocurrido en 1720.

South Sea Bubble La quiebra de la Compañía de los Mares del Sur fue uno de los primeros “cracks” económicos de la historia. La compañía fue creada en 1711 por Robert Healy, entonces jefe del partido Tory.

La compañía se dedicó a comprar deuda británica obteniendo como contrapartida el monopolio del comercio marítimo con América. El primer viaje comercial organizado fue en 1717 con escaso beneficio económico. Al año siguiente debido al deterioro de las relaciones con España las perspectivas de la compañía sufrieron un serio revés. Pese a ello se adquirieron diez millones de libras de deuda pública a un interés del 6%, lo que presuponía una buena renta para sus inversores.

Pese a que el tráfico de esclavos, principal mercancía que transportaban, estaba prácticamente en manos de la corona de España la compañía se dedicó a difundir rumores sobre el potencial del negocio lo que desató inmediatamente la especulación (llegaron a afirmar que Gran Bretaña devolvería Gibraltar a España a cambio del monopolio en el comercio de esclavos). Las perspectivas aumentaron y se desató la euforia en la Bolsa de Londres multiplicando el valor de sus acciones por seis.

South Sea Bubble Finalmente la cruda realidad se impuso y los títulos se hundieron. En 1720 el parlamento aprobó la denominada Bubble Act, Acta de la Burbuja, vigente hasta 1825, con el objetivo de prohibir este tipo de maniobras especulativas. La crisis contagió a los bancos y el parlamente tuvo que disolverse en diciembre de este año. La Comisión creada al efecto publicó en 1721 sus conclusiones revelando un fraude de gran amplitud organizado por los directores de la compañía, éstos fueron detenidos, encarcelados en la Torre de Londres y desposeídos de sus bienes, incluso uno de ellos, James Cragg, se suicidó.

South Sea Bubble El nuevo canciller y primer lord del tesoro, Robert Walpole, anunció medidas para garantizar la solvencia de la compañía permitiendo la subsistencia de la misma hasta el final de la Guerra de los Siete Años en 1763.

La explosión de la burbuja de esta compañía llevo a la ruina a decenas de miles de ingleses y llegó a provocar revueltas populares. Los sublevados reclamaron a la justicia inglesa el ajusticiamiento de los banqueros responsables del desaguisado en Gran Bretaña.

Sir Robert Walpole La indignación popular llego a tal grado de indignación que el parlamento tuvo que debatir una propuesta legal que pretendía que se introdujese a los banqueros culpables en sacos llenos de serpientes y posteriormente lanzar estos sacos al fondo del río Támesis. Pobres serpientes.

Torre de Londres

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