Lewis y Clark, la expedición del Missouri

Ruta de la expedicionA principios del siglo XIX, una vez que los Estados Unidos habían adquirido a Francia el territorio de Louisiana, el presidente Thomas Jefferson consideraba necesario expandirse territorialmente hacia la costa oeste. Pero antes, había que conocer más detalladamente estos nuevos territorios adquiridos para precisar su extensión y sus características.

Clark El objetivo último era encontrar una vía hacia el Océano Pacífico.El Congreso de Estados Unidos aprobó una dotación de 25.000 dólares para organizar una expedición que explorase el rio Missouri y sus afluentes para facilitar el comercio. El 14 de mayo de 1804 la denominada Brigada de Descubrimiento, formada por 40 hombres, al mando de Meriwether Lewis y William Clark partió de Saint Louis por el río Missouri con dirección al Pacífico.

Durante el mes de junio los expedicionarios fueron describiendo la flora y la fauna que se encontraban, anotando los accidentes geográficos que hallaban y entablando contacto con los indios Kansas que se dedicaban fundamentalmente a la caza del búfalo. A finales de este mes surgieron conflictos entre los propios colonizadores por problemas de disciplina y por el robo de whisky. Se llegó a forman una corte marcial para juzgar a los indisciplinados.

Lewis

El 4 de julio, fiesta nacional de los Estados Unidos, bautizaron un arroyo que había descubierto con el nombre de Independence Creek. El 20 de agosto se produce la primera muerte y única muerte de los expedicionarios, el sargento Charles Floyd fallece de apendicitis, pasando a ocupar el cargo de sargento Patrick Glass. A finales de mes la expedición llega a las llanuras ocupadas por las tribus Sioux. Entablan contacto con la tribu de los Yankton Sioux, indios pacíficos y expertos en el manejo del arco y la flecha.

Sacagawea Durante los meses siguientes tienen lugar diversos sucesos. Se extravía el más joven expedicionario, George Shannon, sin alimento, agua ni armas que vuelven a encontrar con sus compañeros dieciséis días después; están a punto de entablar disputa con la tribu Teton Sioux que reclama una de sus canoas y descubren el denominado “perrito de la pradera”, que posteriormente sería entregado al presidente Jefferson. También contactan con los indios Mantan e Hidatsa, con los que intercambiaran regalos, y construyen el Fuerte Mandan a orillas del Missouri en la actual Washburn en Dakota del Norte.

A finales de año se une a la expedición Toussaint Charbonneau, francocanadiense, y su mujer Sacagawea (mujer pájaro), de origen indio, que les servirá de intérprete y es buena conocedora de la geografía de la zona. Se instalan todos en Fuerte Mandan para pasar el invierno y estudiar la flora, la fauna y las gentes de la comarca.

Yankton SiouxEn febrero de 1805 nace un hijo de Toussaint y Sacagawea al que apodarán Pompy y en abril envían a una docena de sus miembros para que regresen a casa. Este grupo parte con un mapa elaborado de la zona, con artefactos indígenas, maíz, pieles… El resto de la expedición continúa su avance por el Missouri. Descubren el río Sakakawea, en honor a la intérprete. En junio llegan hasta la afluencia del río Marias, cuyo curso viene del norte, pero ellos deciden continuar hacia el sur por el Missouri hasta llegar a la zona de las grandes cascadas de este río. La expedición decide establecerse en la zona, llamándola Camp Fortune, y a finales de agosto deciden continuar su aventura. En septiembre ascienden las Montañas Bitterroot donde comienzan a escasearles las provisiones y en su descenso encuentran a la tribu Nez Percé que les acoge.

Fort Mmandan En noviembre, llegan por fín a la Bahía de Gray. Clark está convencido de haber llegado al Pacífico, cuando en realidad se encuentran a 20 millas de su objetivo. Con la llegada del invierno, toman la decisión de cruzar el río Columbia y acampar para pasar el invierno en la actual Astoria (Oregón), bautizando el lugar como Fuerte Clatsop donde celebraran las navidades y contactaran con los indios Clatsop.

Río Missouri1806 comienza con varios expedicionarios enfermos y con fiebres. Es una época muy lluviosa y la comida empieza a escasear. Desde el Fuerte Clatsop emprenden el viaje de regreso el día 23 de marzo. La tribu Nez Percé les abastece de avituallamiento para cruzar nuevamente las Montañas Bitterroot. En julio la expedición decide dividirse en dos grupos para explorar mejor las tierras de Louisiana. El primer grupo al mando de Lewis se dirige a la ribera norte del río Marias, el segundo grupo con Clark al frente desciende el rio Yellowstone que alcanzará las Grandes Llanuras de Montana. El grupo de Lewis llega a Cut Bank, en Montana, siendo atacados por la tribu de los Pies Negros, que pretende robarles los caballos y las armas, muriendo dos guerreros indios en el intento.

Fort ClatsopEl 12 de agosto se produce el encuentro de los dos grupos en la confluencia del río Yellowstone con el Missouiri y regresan juntos al Fuerte Mandan. En esta zona durante la caza de un oso Lewis es alcanzado por un disparo fortuito en un muslo pero logra recuperarse rápidamente. Vuelve a iniciar el camino de regreso descendiendo por el Mississippi llegando a Saint Louis el 23 de septiembre siendo recibidos con alborozo por sus habitantes. La gran aventura había llegado a su fin, pero es el inicio de la expansión norteamericana.

Lewis y Clark

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