Una roca en la Isla de Wake

La roca graba en la Isla Wake

La Isla Wake es un atolón situado en el Pacífico central con 19,3 kilómetros de costa anexionado por los Estados Unidos en 1899. Al comienzo de la II Guerra Mundial dado su papel de estación de tránsito aéreo fue uno de los objetivos seleccionados por los japoneses para establecer el cinturón defensivo del Pacífico. Cuando los japoneses atacaron Pearl Harbor la isla estaba ocupada por sólo un tercio de sus efectivos.

James Devereux

El 8 de diciembre de 1941, un día después del bombardeo de Pearl Harbor, en la isla se encontraban 1.216 civiles, empleados de Pan American y otras empresas como la Morrison-Knudsen Company, y 449 infantes de marina, 68 marineros y cinco soldados del Ejército de Tierra, al mando del mayor James Devereux. La guarnición no disponía ni de radar, ni de minas, ni tan siquiera de alambre de espino. Su material bélico se reducía a seis cañones de costa, 12 cañones antiaéreos y 12 anticuados aviones Grumman Wildcats.

Los japoneses al mando del contraalmirante Kajioka enviaron tres cruceros ligeros, seis destructores y una fuerza de desembarco. La guarnición de Wake recibió ese 8 de diciembre el embate de 36 bombarderos japoneses que se ensañaron durante dos días contra las tropas y la población norteamericana.

En la madrugada del 11 de diciembre, sobre las 5 de la mañana un centenar de cañones hicieron blanco sobre la silenciosa y oscura isla. Devereux ordenó no responder debido a que sus cañones solo podían hacer blanco a corta distancia. Los japoneses confiados acercaron sus barcos a cuatro kilómetros de las defensas americanas. Su buque insignia, el Yubari, fue alcanzado y el destructor Hayate se fue a pique. La sorpresa japonesa obligó a posponer el desembarco.

Batalla Isla Wake

Al amanecer los cinco aviones que quedaban en la isla despegaron y al no hallar ninguna oposición lograron alcanzar a dos cruceros y hundir al destructor Kisaragi lanzando cargas de profundidad. Con cerca de 600 hombres perdidos el contraalmirante Kajioka ordenó la retirada de la flota.

Isla Wake

Los japoneses humillados decidieron que la flota de Nagumo, que se dirigía a Japón desde Hawai, enviase contra Wake dos portaaviones, el Hiryu y el Soryu, acompañados de cuatro destructores y dos cruceros pesados.

Entre el 18 y el 22 de diciembre la isla fue nuevamente bombardeada destruyendo los aviones que quedaban y las piezas antiaéreas. Los cañones de costa estaban muy debilitados y no pudieron hacer frente al desembarco. Los japoneses pisaron tierra el día 23. La última hazaña de los resistentes fue el hundimiento de un viejo destructor. Las bajas entre los norteamericanos fueron de 122 hombres, el resto fueron hechos prisioneros. Los japoneses por su parte perdieron 820 hombres.

En febrero de 1942 el portaaviones norteamericano USS Enterprise atacó a la guarnición japonesa en la Isla Wake. La isla fue bombardeaba en múltiples ocasiones como el 8 de julio de 1943 por bombarderos B-24 provenientes de las islas Midway o el 5 de octubre de ese mismo año por el portaaviones USS Yorktown. Dos días después, el contraalmirante Shigematsu Sakaibara, ordenó la ejecución de 98 prisioneros, que había quedado en la isla para realizar trabajos forzados de reconstrucción, como represalia. Uno de los prisioneros logró escapar de la ejecución y grabar en una roca 98 US POW 5-10-43 (número de fusilados y fecha de la ejecución). Este prisionero fue nuevamente captura y decapitado por el propio Sakaibara.

Rendición japonesa

El 4 de septiembre de 1945 la guarnición japonesa se rindió a un destacamento de US Marine. Tras el final de la guerra, Sakaibara y el comandante Tachinaba fueron condenados a muerte por crímenes de guerra, siendo conmutada la de este último. La historia de estos hombres que lucharon y murieron en un lejano atolón fue llevada al cine en 1942 con el título de “Wake Island” dirigida por John Farrow.

"Wake Island", John Farrow (1942)

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