La primera invernada en los hielos antárticos

Antártida

La expedición belga a la Antártida de 1897 a 1899 estuvo capitaneada por el oficial de la Marina de Guerra Real Adrien Víctor José de Gerlache de Gomery (1866-1934). Tras su graduación en la universidad náutica de Ostend le fue asignado el navío “Bélgica” como primer teniente, y fue durante su servicio en ese barco en Groenlandia cuando comenzó a idear su plan para explorar la Antártida.

Gerlache de Gomery

En 1896 Gerlache compró una antigua nave ballenera de 250 toneladas por 70.000 francos, y después de cambiarla su nombre por el de “Bélgica” organizó un equipo multinacional formado por el zoólogo Emile Racovitza (Rumanía), el geólogo Henryk Arctowski (Polonia), el astrónomo George Lacomte (Bélgica), el teniente Amundsen que sería el primer hombre en conquistar el Polo Sur (Noruega), el médico Frederick A. Cook (EE.UU.), y otros miembros de diversa nacionalidad, que partieron hacia su objetivo, la Antártida, el 16 de agosto de 1897 desde el puerto de Amberes. La expedición se financió mediante suscripciones públicas auspiciadas por la Sociedad Geográfica.

La nave con exceso de cargo llegó a Punta Arenas, en el Estrecho de Magallanes, el 1 de diciembre, y tras repostar de combustible en Lapataia comenzaron a realizar estudios sobre la flora, la fauna y la geología del sur de la Tierra del Fuego.

Tierra del Fuego

Durante el mes de enero de 1898 la nave abandona la bahía de Ushuaia rumbo al este pero un accidente con unos escollos les obliga a tomar tierra en la Isla de los Estados. El 14 de enero después de las necesarias reparaciones vuelven a navegar hacia las Islas Shetland del Sur, pero los contratiempos no les abandonan. La tempestad derrama los recipientes de carbón y se cobra la vida de un marinero, Carl Wiencke, teniendo que tomar tierra en la Isla Low y posteriormente en la bahía de Hughes. El 24 de enero el barco llegó a la costa de la Tierra de Graham y contina la navegación a lo largo del posteriormente bautizado como Estrecho de Gerlache. En su trayecto descubrieron un rosario de islas a las que bautizan como Brabant, Liege, Anvers o Wiencke, en honor del marinero muerto, y realizan más de 20 desembarcos para analizar y estudiar el terreno.

Amundsen

El 12 de febrero entran en el Pacífico hacia la Tierra de Alejandro I cruzando el Círculo Polar el día 15. Tras días de penosa navegación entre los hielos, el 10 de marzo la expedición de Gerlache quedó atrapada en el hielo en el Mar de Bellingshausen próximo a la Isla de Peter I. Pese a los esfuerzos por liberar la nave por parte de la tripulación se vieron forzados a tener que pasar el invierno en la Antártida. Semanas después, el 17 de mayo se hizo la oscuridad total, la larga noche del invierno duraría hasta el 23 de julio.

Los intentos por liberar la nave chocaron contra la rigurosidad del clima. Los hombres se encuentran fríos y húmedos por el hielo y se apiñan para mantener el calor corporal. A principios de mayo fallece el teniente Danco de neumonía. La tripulación se cansa de comer productos en conserva y el doctor Cook les convence de la necesidad de comer carne fresca para evitar el escorbuto. Salen de caza y obtienen carne de foca y pingüino lo que les ayuda a mantener una aceptable salud.

Tras la llegada de la luz el 23 de julio comienzan de nuevo los estudios de investigación e inspeccionan los alrededores con trineos. Pese a que el invierno finalizaba, las reservas de carbón y aceite empiezan a escasear, y temen tener que pasar otro invierno atrapados entre el hielo. En octubre el hielo parece que comienza a romperse creando canales pero estos son tan estrechos que permiten la movilidad del barco. Con la llegada de la Navidad los hombres empiezan a desesperarse y algunos tienen que ser tratados por el doctor Cook de ataques de locura.

El "Bélgica" atrapado en el hielo

A principios de enero de 1898 comienzan a ampliar, en una ardua tarea en la que participa toda la tripulación, uno de los canales con el objeto de intentar escapar del abrazo de los hielos antes de la llegada del nuevo invierno. El 13 de febrero consiguen mover la hélice de la nave y al día siguiente el “Bélgica” es capaz de moverse tras casi un año atrapados. Los días siguientes avanzan muy lentamente, incluso vuelven a quedar atrapados hasta que el oleaje comienza a aumentar y divisan una larga línea negra en el horizonte de Este a Oeste que les indica el mar libre hacia el Norte. El 14 de marzo la placa que les atrapaba se abre lo suficiente para salir a alta mar.

Península Antártica

Ponen rumbe hacia la Tierra del Fuego tocando Punta Arenas en el mes de mayo llegando a Montevideo el 23 de junio de 1899. La expedición arribó en Amberes el 5 de noviembre de 1899. La primera invernada entre los hielos antárticos se había producido.

Imagen del "Bélgica"

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